La eterna juventud de Nino

Nino celebra uno de sus goles esta temporada con el Elche. / E. C.
Nino celebra uno de sus goles esta temporada con el Elche. / E. C.

El delantero, amenaza de los rojiblancos desde hace veinte años, suma 7 goles de sus enfrentamientos con el Sporting | A sus 39 años, con casi 650 partidos a su espalda entre Primera y Segunda, el domingo regresa a El Molinón

J. BARRIO GIJÓN.

«Lo de Nino es una auténtica barbaridad. Es un privilegio poder disfrutarle. A los más jóvenes les digo que aprendan lo que puedan de él», dijo 'Pacheta', entrenador del Elche, hace un mes. «Él» había pulverizado entonces otro récord. Nada novedoso. A sus 38 años, camino de los 39 (los cumplirá el próximo 10 de junio), esa semana iba a abrazar los 400 partidos con la camiseta del conjunto ilicitano, con el que el domingo aparcará en Gijón. Pecata minuta para un futbolista que suma 648 partidos en el fútbol profesional y sobrepasó los 500 hace nada en la División de Plata. Nadie había llegado nunca a ese umbral.

Pero no solo de kilómetros vive Juan Francisco Martínez Modesto, natural de Vera (Almería), quien ha quitado el sueño al Sporting cada vez que se ha cruzado en su camino. Menudo (1,69 metros), pero muy eléctrico, su nombre estuvo muchos veranos en las oficinas de Mareo, especialmente en la época de Manolo Preciado, quien ironizó en vísperas de partidos contra los equipos del delantero que «sueño con él» por los problemas que le generaba. «Preciado siempre me echa halagos, pero espero marcar el domingo», replicaba el delantero. Hubo negociaciones, pero nunca prendió la llama. Siempre se interpuso alguien (Osasuna en 2011) o las circunstancias alteraban el orden de las prioridades para unos y otros.

El temor del cántabro tenía sólidos cimientos, en una estadística muy reveladora. Nino, que en principio jugará de titular el domingo por detrás de otro exrojiblanco, Yacine, con Carlos Castro arrancando desde el banquillo, se ha enfrentado al Sporting en veinte ocasiones, con nueve victorias, siete empates y cuatro derrotas. En todas esas jornadas de fútbol marcó 7 goles, curiosamente 5 con la camiseta del Elche, lo que elevará el estado de alerta para el partido, confirmándole como una 'bestia negra' de manual para los rojiblancos.

Aunque casi le saca veinte años a Nacho Méndez, han pasado otros veinte desde su primer partido contra el Sporting y no tiene la velocidad de antaño, el almeriense mantiene su toque, su inteligencia y su pegada en el área, donde siempre está en hora. Suma 1.801 minutos. Y su contador ya va por los cuatro goles. Hay cuerda.